Η έκρηξη έγινε στην πόλη Τσιντάο κατά τη διάρκεια επισκευαστικών εργασιών σε πετρελαιαγωγό, ο οποίος ανήκει στην κινεζική πετρελαϊκή – χημική βιομηχανία Sinopec. Σύμφωνα με τις πρώτες πληροφορίες, αιτία του ατυχήματος ήταν η διαρροή πετρελαίου που έγινε τη νύχτα της Παρασκευής. Τη στιγμή της έκρηξης το πετρέλαιο που είχε διαρρεύσει από τον αγωγό είχε καλύψει έκταση 1000 τετραγωνικών μέτρων, περίπου.

Κατά τη γνώμη των ειδικών, η ανάφλεξη και η έκρηξη έγιναν τη στιγμή που το πετρέλαιο βρέθηκε στο «σύστημα των δημοτικών αποχετεύσεων».