Το συμπέρασμα αυτό προέκυψε μετά από τη μελέτη των μαύρων στρογγυλών πετρών (black pebble), οι οποίες βρέθηκαν μερικά χρόνια πριν στο μέρος της Σαχάρας που ανήκει στην Αίγυπτο. Μέσα τους ανακάλυψαν μικροσκοπικά διαμάντια, τα οποία σχηματίζονται από άνθρακα υπό την επίδραση τεράστιας πίεσης και μεγάλων θερμοκρασιών. Οι ερευνητές υπέθεσαν ότι οι μαύρες πέτρες είναι τα ορυκτά υπολείμματα του πυρήνα ενός κομήτη, όπου υπήρχε ο άνθρακας. Μετά από την προσχώρηση στην ατμόσφαιρα το ουράνιο σώμα εξερράγη σε ύψος μερικών χιλιομέτρων. Ο πάγος, από τον οποίο κυρίως αποτελείται ο πυρήνας, εξατμίστηκε. Μέρος του πετρώδες υλικού έφτασε στο έδαφος και από την πρόσκρουση δημιουργήθηκαν τα διαμάντια.

Ως έναν άλλο απόηχο της καταστροφής οι ειδικοί ονομάζουν τα κομματάκια κίτρινου γυαλιού, όμοιου με αυτό που κοσμεί την καρφίτσα του Φαραώ Τουταγχαμών. Τα βρίσκουν εδώ και πολύ καιρό στη Σαχάρα. Όπως υποθέτουν, μια έκρηξη στην ατμόσφαιρα έλιωσε την άμμο της ερήμου. Αποτέλεσμα της έκρηξης ήταν ο σχηματισμός γυάλινου κύκλου με διάμετρο 80 χιλιομέτρων.

Η υπόθεση για την πτώση ενός κομήτη στη Σαχάρα βασίζεται πρώτα απ’ όλα στην ανακάλυψη στην έρημο διαμαντιών, δηλαδή μιας ειδικής μορφής του άνθρακα. Είναι ένα από τα πιο διαδεδομένα στοιχεία στο Σύμπαν και στα σώματα του Ηλιακού συστήματος. Κατά πάσα πιθανότητα, περιέχεται στους πυρήνες των κομητών ως μέρος του παγωμένου διοξειδίου του άνθρακα, μεθανίου και αμμωνίας. Μαζί με τους υδρατμούς και τη σκόνη αυτά τα αέρια σχηματίζουν την ουρά του κομήτη. Όμως διαμάντια δεν μπορούν να δημιουργηθούν μέσα τους, λέει ο αστρονόμος Ντμίτρι Βίμπε.

Οι αστεροειδείς μας στέλνουν τακτικά τα δείγματα του υλικού τους με τη μορφή των μετεωριτών, όμως σχετικά με τους πυρήνες των κομητών γνωρίζουμε πολύ λιγότερα πράγματα. Δείγματα υλικού από κομήτη μόνο μια φορά είχαν μεταφερθεί στη Γη από το διαστημικό σκάφος Σταρντάστ. Νομίζω ότι πρέπει να μελετήσουμε πιο προσεκτικά τη χημική σύσταση των κομητών, προτού δώσουμε οριστικές απαντήσεις.

Εν τω μεταξύ, επιστήμονες από τη Νοτιοαφρικανική Δημοκρατία δηλώνουν ότι τώρα υπάρχει μια εντελώς καινούρια μέθοδος μελέτης του υλικού των κομητών. Αντί να ξοδεύονται εκατοντάδες εκατομμύρια δολάρια και να στέλνονται επιστημονικά σκάφη προς τους κομήτες, απλά μπορούν να πάνε στη Σαχάρα.

Ίσως είναι έτσι όπως το λένε. Όμως δεν μπορούμε να πιστέψουμε απόλυτα την υπόθεσή τους, διότι στην προκαταρκτική έκθεσή τους δεν αναφέρεται τίποτα σχετικά με το αν δημιουργήθηκε ένας κρατήρας μετά από την πρόσκρουση μέρους του κομήτη με το έδαφος. Επίσης παραμένει ασαφές, πως είχε υπολογιστεί η ηλικία των μαύρων πετρών και εάν συμπίπτει με την ηλικία των κομματιών του κίτρινου γυαλιού. Και σε ποια βάση απέκλεισαν τη θεωρία με αστεροειδή, αφήνοντας μόνο αυτή που αφορά τον κομήτη.

Ας περιμένουμε λοιπόν κάποια άλλα πιο σοβαρά επιχειρήματα των Νοτιοαφρικανών ειδικών. Ολόκληρο το έργο τους θα δημοσιευτεί στο νέο τεύχος του περιοδικού «Earth and Planetary Science Letters».

 

* Η άποψη της Σύνταξης μπορεί να μη συμπίπτει με την άποψη του/της αρθρογράφου.