Τώρα τα σχέδια της ΝΑΣΑ θα αποκτήσουν πιο σαφή περιγραφή, εκτιμούν οι ειδικοί, οι οποίοι είναι επίσης πεπεισμένοι ότι δεν θα υπάρξει έλλειψη πλουτωνίου ούτε για τις ανάγκες της ρωσικής εξερεύνησης του Διαστήματος.

Το πλουτώνιο-238 συσσωρεύεται ως υποπροϊόν της απόκτησης σχάσιμων υλικών για πυρηνικά όπλα, καθώς και κατά την επεξεργασία των πυρηνικών καυσίμων από τα πυρηνικά εργοστάσια. Το 1988 τα προγράμματα αυτά στις ΗΠΑ διακόπηκαν και οι Αμερικανοί αγόραζαν πλουτώνιο από τη Ρωσία. Τώρα μεταβάλλεται η αντιμετώπιση της επεξεργασίας του υλικού, εξηγεί ο πυρηνικός επιστήμονας Nικολάι Κουχάρκιν:

Κατανοούν ότι σε κάθε περίπτωση χρειάζεται να το επεξεργαστούν, ώστε να κλείσει ο κύκλος του πυρηνικού καυσίμου. Ήδη έχουν ξεκινήσει οι δραστηριότητες στο πλαίσιο της άρσης αυτής της απαγόρευσης.

Ένας από τους λόγους της αναθεώρησης της «πολιτικής πλουτωνίου» στις ΗΠΑ ήταν το γεγονός ότι τα ρωσικά αποθέματα δεν είναι ανεξάντλητα. Πριν από 3 χρόνια η Ρωσία σταμάτησε να προμηθεύει με το ισότοπο τους Αμερικανούς. Όμως η εκτόξευση μη επανδρωμένων συσκευών με πλουτώνιο παραμένει στα σχέδια της NASA. Για το 2020 έχει προγραμματιστεί η ρωσική αποστολή στη γειτονιά του Δία με προσεδάφιση στο δορυφόρο του Γανυμήδη. Χωρίς το ισότοπο δεν μπορεί να γίνει η αποστολή. Πώς θα αντιμετωπιστεί η κατάσταση; Εξηγεί ο ειδικός Βίκτορ Σινιάφσκι:

Λειτουργούν πολλά πυρηνικά εργοστάσια. Κατά τη λειτουργία τους σχηματίζεται ένας μεγάλος αριθμός διαφόρων ισοτόπων, συμπεριλαμβανομένου του πλουτωνίου-238. Σκοπός είναι να αποχωριστεί αυτό το στοιχείο από το χρησιμοποιημένο καύσιμο, καθώς είναι ιδιαίτερα δραστικό. Πρόκειται δηλαδή για μια επικίνδυνη και δαπανηρή παραγωγή. Το χρησιμοποιημένο καύσιμο, ως ένα είδος κοιτάσματος για το ισότοπο, είναι αρκετό. Δεν διακρίνω κάποια έλλειψη του υλικού αυτού για τις γεννήτριες ραδιοϊσοτόπων στο μέλλον. Το μόνο που χρειάζεται είναι να οργανωθεί η πιο ολοκληρωμένη παραγωγή του.

Όταν η Ρωσία χρειαστεί το ισότοπο για έναν συγκεκριμένο δορυφόρο ισότοπο, τότε αναμφίβολα ότι η απαραίτητη ποσότητά του θα παραχθεί. Με ποιο τρόπο δεν είναι τόσο σημαντικό. Σε κάθε περίπτωση οι ρυθμοί των διαστημικών ερευνών δεν θα μειωθούν λόγω της έλλειψης του πλουτωνίου, λένε οι ειδικοί. Επίσης προσβλέπουν στην κατασκευή πιο τελειοποιημένων πηγών τροφοδότησης των δορυφόρων, οι οποίοι θα χρειάζονται λιγότερο ισότοπο. Το πρωτότυπο του θερμοσυσσωρευτή, που βασίζεται στο φαινόμενο του Στίρλινγκ (Advanced Stirling Radioisotope Generator), έχει ήδη κατασκευαστεί. Ο συντελεστής της αποδοτικότητάς του είναι 4 φορές ανώτερος εκείνου των συμβατικών θερμοσυσσωρευτών, που έχουν τοποθετηθεί στην άκατο επιφανείας του Άρη Curiosity και το σκάφος Cassini, που βρίσκεται σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο.