Ένας από αυτούς πλησίασε χθες Κυριακή κοντά στο νεαρό Φεγγάρι και τον Δία, σχηματίζοντας ένα όμορφο τρίγωνο. Παρόμοιες σπάνιες στιγμές κυνηγούν ιδιαίτερα οι φωτογράφοι. Τώρα ο κομήτης απομακρύνεται από τον Ήλιο, αλλά θα είναι καλά ορατός σχεδόν μέχρι το τέλος του Μαρτίου.

Στον κομήτη δόθηκε το όνομα PANSTARRS, όπως ονομάζεται το πανοραμικό ερευνητικό τηλεσκόπιο στη Χαβάη, με το οποίο καταγράφηκε για πρώτη φορά τον Ιούνιο του 2011. Από τις αρχές Μαρτίου 2013 μπορεί να τον δει κανείς με γυμνό μάτι. Ωστόσο οι επιστήμονες έκαναν λάθος στην πρόγνωση, σύμφωνα με την οποία ο PANSTARRS ως προς τη φωτεινότητά του θα μπορούσε να συγκριθεί με την Αφροδίτη – ο κομήτης τελικά λάμπει τέσσερις φορές ασθενέστερα. Και η παρατήρησή του δεν είναι τόσο βολική: εμφανίζεται για πολύ λίγο στον ουρανό του λυκόφωτος αμέσως μετά το ηλιοβασίλεμα και χαμηλά στον ορίζοντα. Το γεγονός είναι ότι η ορατότητα του κομήτη εξαρτάται από το σε ποιο σημείο της τροχιάς βρίσκεται η Γη, όταν ο κομήτης πλησιάζει τον Ήλιο.

Μετά την ανακάλυψη του κομήτη PANSTARRS οι αστρονόμοι κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι επισκέπτεται το Ηλιακό μας σύστημα σπάνια, αν όχι για πρώτη φορά. Αυτό σημαίνει ότι το ουράνιο σώμα πέταξε από τη Νέφωση του Οόρτ, μια γιγαντιαία σφαίρα από κομμάτια πάγου, που εκτείνεται γύρω από τον Ήλιο σε απόσταση ενός έτους φωτός. Η τροχιά του επισκέπτη από τη Νέφωση μοιάζει με ένα πολύ επίμηκες σχήμα οβάλ και είναι δύσκολο να καθοριστούν οι παράμετροί του.

Ως εκ τούτου οι επιστήμονες αποκλίνουν πλήρως στις εκτιμήσεις τους για το πότε ξανά ο PANSTARRS θα πλησιάσει και πάλι τον Ήλιο. Ακούστηκαν οι αριθμοί 106 και 110 χιλιάδες χρόνια, αλλά ακόμη και 100 εκατομμύρια χρόνια. Υπήρξαν εκτιμήσεις ότι ποτέ δεν θα επιστρέψει στο Ηλιακό μας σύστημα, λέει ο επικεφαλής του Τμήματος Φυσικής και Εξέλιξης των Αστέρων του Ινστιτούτου Αστρονομίας της Ρωσικής Ακαδημίας Επιστημών Ντμίτρι Βίμπε:

Με υψηλή ακρίβεια γίνεται κατορθωτό να προσδιοριστούν οι τροχιές των κομητών, οι οποίοι δεν απομακρύνονται μακριά από τον Ήλιο. Ο πιο διάσημος από αυτούς είναι ο κομήτης του Halley. Όσο πιο μακριά από τον Ήλιο περνά ένας κομήτης, τόσο δυσχερέστερα προσδιορίζεται η τροχιά του.

Οι παγωμένοι πυρήνες των κομητών από τη Νέφωση Οόρτ έχουν μια χαρακτηριστική σκοτεινή επιφάνεια, αποτέλεσμα της επίδρασης στον πάγο των διαστρικών σωματιδίων υψηλής ενέργειας. Η μελέτη αυτών των σωμάτων θα παρείχε πολύτιμα δεδομένα για την επιστήμη, είναι πεπεισμένος ο εκπρόσωπος Τύπου του τηλεσκοπίου του Πούλκοβο Σεργκέι Σμιρνόφ:

Θα ήταν ωραίο να έχουμε έτοιμα διαστημόπλοια για την προσέγγιση με παρόμοια ουράνια σώματα. Όμως λόγω της μεγάλης ταχύτητας προσεδάφισης η προσπάθεια να περισυλλεχθούν δείγματα της ουσίας τους θα είναι πολύ δύσκολη. Με την ανάπτυξη των διαστημικών πτήσεων η συλλογή παρόμοιων αντικειμένων από τη Νέφωση Οόρτ θα ήταν πολύ ενδιαφέρον.

Τώρα όχι μόνο ο PANSTARRS χαροποιεί του λάτρεις του Διαστήματος, οι οποίοι μπορούν να δουν επίσης τον κομήτη Lemmon με το σπάνια πρασινωπό χρώμα του, καθώς και 4 αστεροειδείς, η αλήθεια είναι στο τηλεσκόπιο. Το φθινόπωρο θα τους αναμένει ένας από τους φωτεινότερους κομήτες, ο ΙSON, ο οποίος θα επισκιάσει ακόμη και την Πανσέληνο και θα είναι ορατός και κατά τη διάρκεια της ημέρας.