Στις 12 Απριλίου 1961 από το κοσμοδρόμιο Μπαϊκονούρ τέθηκε σε τροχιά γύρω από τη Γη το πρώτο στον κόσμο διαστημόπλοιο-δορυφόρος Vostok με τον Γκαγκάριν να επιβαίνει σε αυτό. Η πτήση του πρώτου ανθρώπου στο Διάστημα διήρκεσε 108 λεπτά και η ημερομηνία αυτή ανακηρύχθηκε γιορτή, η Ημέρα της Κοσμοναυτικής.

Ο πρώτος κοσμοναύτης σκοτώθηκε στις 27 Μαρτίου 1968 κατά τη διάρκεια εκπαιδευτικής πτήσης, σε ηλικία 34 ετών. Το θάρρος του Γκαγκάριν κατέκτησε ολόκληρο τον κόσμο, ενώ το περίφημο χαμόγελό του έγινε σύμβολο του ανίκητου πνεύματος των Ρώσων πρωτοπόρων.