Η ιδέα της κατασκευής ενός συγκοινωνιακού διαδρόμου, που θα μείωνε σημαντικά τη διαδρομή μεταφοράς των φορτίων στην περιοχή, προωθώταν από την αρχαιότητα ακόμα, αλλά η πρακτική και η πλήρης εφαρμογή της άρχισε μόλις στο δεύτερο μισό του ΧΙΧ αιώνα. Ο εκπονητής του σχεδίου και διευθυντής των κατασκευαστικών εργασιών έγινε ο Γάλλος διπλωμάτης και επιχειρηματίας Φερντινάντ ντε Λεσεψ (Ferdinand de Lesseps).